EVOLUCIÓN DE LOS SERES VIVOS

 

¿Cómo se ha originado la gran diversidad a partir de las primeras formas de vida?
A lo largo del tiempo se han planteado dos sobre el origen de la gran variedad de formas de vida existentes en la tierra: las teorías fijistas y las evolucionistas.

 

 
TEORÍAS FIJISTAS

Los pueblos primitivos creían en el origen divino de la vida: creacionismo.

Aristóteles dio fundamento racional al fijismo. Las especies tenían un origen natural, pero eran invariables: fijismo. Los animales se encontrarían ordenados de forma jerárquica sin sufrir cambios desde que existen.

La versión bíblica de la creación del mundo fue dogma de fe hasta el siglo XIX, tanto para filósofos como para científicos.

 

Según las ideas imperantes en Europa en el siglo XVIII se imponían el creacionismo y el fijismo. Los seres vivos fueron creados tal y como se conocían, eran inmutables y no habían cambiado en el tiempo. Estas ideas se basaban en las creencias judeo – cristianas del Génesis según las cuales había una visión antropocéntrica del mundo: todo había sido creado para la especie humana.
El mundo y todo lo que en él hay fue creado en seis días y tendría sólo unos 6.000 años, cálculo basado en una interpretación literal del Génesis, tiempo insuficiente para cualquier cambio evolutivo importante. Dios creó las especie tal y como son, y son inmutables, no cambian.

En 1650 el arzobispo irlandés James Ussher escribió el libro Los anales del mundo. Basándose en la Biblia, hizo una excéntrica estimación del número de generaciones, la duración media de la vida humana y las principales figuras bíblicas entre Adán y Eva y el nacimiento de Jesucristo. Dedujo fechas exactas:

  • Creación de la Tierra: el anochecer del sábado 22 de octubre del 4004 a. C.
  • Expulsión de Adán y Eva del Paraíso: el lunes 10 de noviembre del 4004 a. C.
  • Final del Diluvio Universal: el miércoles 5 de mayo del 2348 a. C.

Su supuesta precisión le dio una gran credibilidad entre sus contemporáneos

 




James Ussher

 

Dos importantes científicos fijistas fueron Linneo y Cuvier

Karl Von Linneo (1707 – 1778)

Linneo fue un famoso botánico sueco creador del sistema de clasificación natural y de la nomenclatura binomial.
Se le considera el fundador de la moderna taxonomía, y también se le reconoce como uno de los padres de la ecología. Escribió Systema Naturae, un tratado en latín en el que hay precisas descripciones y clasificaciones de todos los elementos vivos de la naturaleza hasta entonces conocidos.

   

Georges Cuvier (1769 – 1832)

Cuvier es considerado el padre de la Paleontología. Gracias a su principio de correlación fue capaz de reconstruir los esqueletos completos de animales fósiles.

Sus observaciones le llevaron a plantear la Teoría Catastrofista o Creacionista entre los siglos XVIII y XIX. Partiendo de sus observaciones paleontológicas, Cuvier elaboró una historia de la Tierra fundamentada en el fijismo y el catastrofismo. Para explicar los hallazgos de gran cantidad de fósiles que correspondían a especies desaparecidas, supuso que se habían sucedido varias creaciones divinas posteriormente destruidas por catástrofes, siendo la última el Diluvio Universal. Después de cada catástrofe, se habría producido una nueva creación. Algunos organismos habrían sobrevivido a la catástrofe y perdurarían en esta nueva creación, mientras que otros desaparecerían sin dejar más que sus restos fosilizados. Uno de sus discípulos calculó, en base a datos paleontológicos, que a lo largo de la historia de la tierra se habían producido 27 creaciones.

Georges Cuvier se considera el primer científico que habló de la extinción de las especies. No admitió cambios en las especies.

 

   
En la actualidad el fijismo se conoce con el nombre de diseño inteligente, doctrina que tiene una gran implantación en Estados Unidos.

En la década de los años 20 del pasado siglo se aprobó en el estado de Tennessee la llamada ley Butler. En ella se declaraba ilegal que cualquier profesor pudiera explicar ninguna teoría que negara la historia de la creación tal y como aparece en la Biblia y que admitiera que los humanos provienen de un "orden inferior de animales".
John Scopes, un profesor de escuela secundaria, fue acusado el 5 de mayo de 1925 de enseñar la evolución utilizando un capítulo de un libro de texto que estaba basado en ideas inspiradas en el libro de Charles Darwin El Origen de las Especies. El juicio enfrentó dos de los abogados más brillantes de la época. La prensa lo bautizó como "el juicio del mono". Scopes fue declarado culpable y condenado a pagar 100 $.

 


John Scopes

   
Noticia del EL PAÍS (15 de febrero de 2001)
“Los responsables de Educación del Estado de Kansas (EE UU) aprobaron ayer por siete votos a favor frente a tres en contra, volver a incluir la teoría de la evolución en los programas de estudio de sus colegios públicos. Con ello queda anulada la polémica decisión por la que en agosto de 1999 se dejó de exigir a los alumnos de ciencias el conocimiento de las tesis de Darwin y se permitía que, en su lugar, estudiasen la teoría de la creación bíblica.
Tom Willis, director de la Asociación de la Ciencia de la Creación, una de las organizaciones antievolucionistas, cree que lo ocurrido ayer forma parte de una 'guerra religiosa' y se explica porque 'están en el poder los pseudocristianos y los ateos'.

 

TEORÍAS EVOLUCIONISTAS

Al fijismo se le opuso el transformismo, cuya versión más moderna, el evolucionismo, fue abriéndose paso a partir del siglo XVIII y sobre todo en el XIX.
Para los científicos evolucionistas los seres vivos cambian a lo largo del tiempo a partir de otros preexistentes, dando lugar a especies nuevas y diferentes cada vez más complejas.

Dos importantes científicos evolucionistas fueron Lamarck y Darwin.

LAMARCKISMO

Jean-Baptiste de Monet, Caballero de Lamarck (1744 - 1829) fue profesor del Museo de Historia Natural de París. En el año 1800 pronuncia una conferencia en la que expone una teoría coherente sobre la transformación de los seres vivos. Admite la existencia de una evolución de las especies y trata de darle una explicación racional.
Consideraba que los seres vivos tenían una tendencia natural hacia la complejidad y el progreso.
La consecuencia sería la transformación de las especies. Por ello su teoría se denomina transformismo.
La Teoría de Lamarck (1809) se basa en los siguientes puntos:
 
  • Ley del uso y desuso: el uso frecuente y continuo de un órgano, lo fortalece y desarrolla, mientras que su desuso lo debilita y provoca su degeneración.
  • La herencia de los caracteres adquiridos: los organismos van cambiando para adaptarse al medio, que continuamente varía
  • La función crea el órgano: los cambios de las condiciones ambientales ocurridas a lo largo del tiempo hacen que las especies modifiquen sus hábitos y varíen sus necesidades.

Según Lamarck, las jirafas inicialmente tendrían el cuello corto. Este se les habría estirado al alargarlo para comer las hojas de los árboles. Los descendientes habrían heredado esta característica.

 
Para Lamarck:
La evolución sería finalista o teleológica. Tendría un determinado objetivo, y una vez iniciada podría determinarse el final.
Por ejemplo, la adaptación al agua de un mamífero como un  antepasado del delfín conduciría necesariamente a la transformación de sus extremidades en aletas similares a la de los peces.

Aunque muy pronto se demostró que los caracteres adquiridos no se heredan, la teoría lamarckista supuso un punto de inflexión en el pensamiento de la época (la inmutabilidad de las especies) y aportó una nueva concepción de la evolución gradual de los seres vivos a lo alrgo del tiempo en un proceso de adaptación al medio ambiente.

 

DARWINISMO (1859)

Charles Darwin (1809 – 1882)

En su juventud se embarcó como naturalista en el Beagle en un viaje de cinco años alrededor del mundo (1831 - 1836). Estudió la gran diversidad de especies, la sustitución gradual de unas especies por otras a medida que recorría los continentes, océanos e islas, la enorme variedad de fósiles, las diferentes formas de adaptación, etc. Pero fueron surgiendo una serie de preguntas a las que no encontraba respuesta: ¿Por qué existían especies de tortugas y pinzones diferentes en cada una de las islas Galápagos? ¿Un acto de creación diferente en cada una de esas islas tan cercanas?

Los trabajos de algunos científicos ayudaron a Darwin a elaborar su teoría:

  • Tomas Malthus: publicó estudios sobre el crecimiento de la población humana, demostrando que la población tiende a crecer geométricamente mientras que los recursos lo hacen aritméticamente. Como consecuencia de ello no existen recursos para toda la población.
  • James Hutton y Charles Lyell elaboraron la teoría del uniformismo. Todos los sucesos ocurridos en la Tierra sucedieron de forma similar a los que suceden en la actualidad, mediante transformaciones lentas y graduales a lo largo del tiempo. Se eliminaba la concepción clásica sobre el origen de la Tierra, en la que tenía una historia corta y con cambios violentos, incompatible con la evolución de los seres vivos a lo largo del tiempo.

Tomas Malthus

James Hutton

Charles Lyell

Sus observaciones le sirvieron a Darwin como base para la elaboración de su teoría sobre el origen de las especies.
Las bases de su teoría:

  • En todas las poblaciones nacen más individuos de los necesarios para mantener la especie. La mayoría muere sin dejar descendencia.
  • Todos los individuos de una especie son diferentes: variabilidad de la descendencia.
  • Hay limitaciones de espacio, alimentos, luz, agua,...: se impone una lucha por la supervivencia. Al nacer más individuos de los que el medio puede mantener sólo sobreviven los mejor adaptados. Estos individuos tienen mayor éxito reproductor y transmiten los caracteres favorables a su descendencia
  • La selección se basa en un medio en continuo y lento cambio (uniformismo) al cual se deben de adaptar permanentemente los organismos para poder sobrevivir.
 

Biston betularia
 

Según Darwin, en las poblaciones de jirafas existía una cierta variabilidad. Unas tenían el cuello más largo que otras. Los individuos de cuello más largo estarían mejor adaptados y dejarían más descendientes. Con el tiempo cada vez habría más jirafas con el cuello largo.

En su obra El origen de las especies (1859) Darwin aporta una gran cantidad de datos de paleontología, biogeografía, anatomía comparada y geología, que demuestran de manera clara y contundente la evolución de los seres vivos.

 
La publicación de El Origen de las especies produjo una revolución en el pensamiento científico y social de la época y una profunda controversia social. Las concepciones sobre la Naturaleza y el Hombre cambiaron. Según Darwin la especie humana no fue creada con ninguna finalidad ni como parte de un plan preconcebido. Hubo un rechazo radical por parte de la iglesia y de los grupos sociales más conservadores.
 
Alfred Russel Wallace (1823 - 1913) fue un geógrafo, botánico y naturalista inglés. Tras un viaje de 8 años por el archipiélago malayo llegó a las mismas conclusiones que Darwin, la existencia de la selección natural, centro de la teoría biológica de la evolución.
Para Darwin:
El medio solo puede “elegir” las opciones más ventajosas entre aquellas que la variabilidad de los individuos le proporciona. La adaptación no sería un acto voluntario del individuo, ni algo inducido por el medio sino seleccionado por el medio.
Así la transformación de las extremidades de los antepasados del delfín en aletas sería el resultado de seleccionar aquellos cambios que proporcionaban a sus portadores ventajas natatorias, pero el final nunca está decidido previamente. Por eso las extremidades de otros mamíferos marinos, como las focas, han seguido un proceso diferente a las del delfín.

TEORÍA NEODARWINISTA O SINTÉTICA (1947)

Cuando Darwin plantea su teoría sobre el origen de las especies por selección natural no se conocen ni las leyes de la herencia ni las mutaciones.
Debido a esto, el darwinismo tenía una importante contradicción en sí mismo, pues si el mecanismo de la evolución era la selección natural, ese mismo proceso con el tiempo eliminaba la variabilidad, con lo que tarde o temprano la evolución se detendría.

En 1865, seis años después de la publicación de El origen de las especies, Gregor Mendel publicó sus trabajos sobre la herencia. Con ellos se daba la base que necesitaba el darwinismo: explicaba la variabilidad de los individuos de una especie, único punto que Darwin no pudo demostrar. Pero sus trabajos pasaron desapercibidos hasta principios del siglo XX.

 

Gregor Mendel

En los años 30 del pasado siglo se formula una nueva teoría: el Neodarwinismo o Teoría Sintética de la Evolución que integra el darwinismo con las leyes de Mendel y el fenómeno de las mutaciones. Esta teoría es la que está en la actualidad vigente.

  • Los seres vivos experimentan variaciones debidas a mutaciones que se producen al azar, lo que genera variabilidad entre los individuos de una misma especie. Las mutaciones aparecen independientemente de que sean útiles o no a los organismos en que surgen.
  • Sobre ellos actúa la selección natural. Los individuos mejor adaptados sobreviven y dejan más descendientes y sus caracteres se extienden dentro de la población. Los peor adaptados dejan menos descendientes y sus genes van desapareciendo. Cuando una mutación favorable aparece por casualidad, la selección natural puede seleccionar el nuevo alelo y sustituirlo por el anterior.
  • Estos cambios progresivos se acumulan en el tiempo produciendo cambios en las poblaciones que dan lugar a nuevas variedades, razas y especies.
Algunos precursores del Neodarwinismo

Hugo De Vries
(1848 – 1935)


Carl Erich Correns (1864 – 1933)



Erich von Tschermak (1871 - 1962)



Thomas Hunt Morgan (1866 – 1945)

Según el neodarwinismo las jirafas habrían evolucionado de la siguiente manera:
Entre los antecesores de las jirafas, animales de cuello corto, las mutaciones producirían algunos individuos con el cuello algo más largo. Si este carácter representa una ventaja, estos individuos se reproducirán más y aumentará el número de individuos con el cuello más largo. Con el tiempo las jirafas cada vez tendrán el cuello más largo. La evolución no se detiene pues las mutaciones hacen que siempre haya individuos con cuellos más cortos y más largos: variabilidad, sobre la que actúa la selección natural.

Tanto la teoría de Darwin como la sintética son teorías gradualistas. Sostienen que los cambios evolutivos se producen como consecuencia de la acumulación lenta y progresiva de pequeños cambios.
Algunos paleontólogos plantean el saltacionismo o teoría de los equilibrios interrumpidos, ya que los datos que proporciona el registro fósil no encajan con el modelo gradualista. Si fuese gradual el registro fósil estaría lleno de especies en permanente cambio y encontraríamos numerosas formas intermedias entre una especie y la que se ha originado a partir de ella. Lo que muestra el registro fósil es que las especies suelen tener largos periodos de estabilidad interrumpidos por periodos cortos en los que ocurren numerosos cambios. De ahí que sea poco frecuente encontrar formas intermedias.
La evolución seguiría un ritmo muy irregular, con fuertes aceleraciones y paradas bruscas. No es que falten formas intermedias entre especies sucesivas, sino que no existe el gradualismo.


   
Archaeopteryx

 

Entre los miles de genes que forman el genoma de un individuo existen jerarquías. Mientras algunos genes regulan pequeños detalles, hay otros que controlan grandes decisiones que afectan a otros muchos genes y determinan el diseño corporal de un individuo. Una mutación en un gen de máxima jerarquía tendrá unos efectos muy importantes.
Explica los grandes saltos evolutivos de los que se habla en la teoría de los equilibrios interrumpidos.

¿Gradualismo? ¿Saltacionismo? En cualquier caso, sí está claro que la evolución de las poblaciones es más rápida en unos momentos que en otros a lo largo de la historia de la Tierra

En 1970 se plantea la Teoría del Gen Egoista. Acepta el neodarwinismo, pero no sobre las especies, poblaciones o individuos, sino sobre los genes. Los genes utilizan a los organismos como receptáculos temporales que programan con el fin de perpetuar los genes. Los individuos serían paquetes de genes. Según esta teoría, unos alelos incrementan su número a costa de otros. El objetivo del organismo es producir el mayor número posible de los propios genes, aún a costa de la muerte del organismo, evitando la presencia de genes competidores. Explicaría algunos comportamientos sociales, como el altruismo, el instinto maternal, etc.
Los leones machos, al hacerse cargo de una manada, matan a los cachorros que no son suyos; eliminan a los competidores de sus propios cachorros, de modo que los genes que determinan este comportamiento pasan a la siguiente generación.

 

ESPECIACIÓN

Una especie es un grupo natural de organismos que puede reproducirse entre sí y tener descendientes fértiles. Están caracterizados por tener un acervo genético común.

La especiación es el proceso de aparición de nuevas especies. Es necesario un aislamiento reproductivo entre dos grupos que permita que los acervos genéticos de cada uno de ellos vaya cambiando de manera independiente. Después de un tiempo los cambios habrán originado dos grupos cuyos miembros tengan los genes lo suficientemente diferentes como para que no puedan reproducirse entre ellos.

La especiación consta de las siguientes fases:

  • Aislamiento de poblaciones
  • Diferenciación gradual
  • Formación de dos especies diferentes por acumulación de diferencias

Existen dos tipos:

  • Especiación alopátrida: se produce un aislamiento físico de las poblaciones mediante barreras geográficas (ríos, cordilleras, lagos, islas,...).
  • Especiación simpátrida: con aislamiento por comportamiento. Las poblaciones permanecen juntas, pero se produce ocupación de nichos ecológicos diferentes, cambios temporales en el momento del celo, diferentes comportamientos,...

PRUEBAS DE LA EVOLUCIÓN

  • Pruebas paleontológicas

Los fósiles hallados permiten comprobar que a lo largo de la historia de la Tierra las especies han aparecido y se han extinguido. En ciertos casos ha sido posible construir con detalle el proceso evolutivo seguido.

  • Formas intermedias
 

 

  • Series filogenéticas

El estudio de los fósiles permite reconstruir cómo ha sido el proceso evolutivo de un organismo y poder conocer cómo han sido los cambios experimentados por una especie desde sus antecesores hasta su forma actual.

 

Serie filogenética de la extremidad de los équidos (caballos, cebras y asnos)

 

  • Fósiles vivientes

 

Cangrejo cacerola
Araucaria
Celacanto
Nautilus

 

  • Extinciones masivas

El registro fósil demuestra que se han producido varias extinciones masivas a lo largo de la historia de la Tierra. La mayor se produjo en el Permotrías y la más reciente fue hace 65 millones de años, entre el Cretácico y el Terciario.

 

 

  • Pruebas biogeográficas

La distribución geográfica actual de los seres vivos es consecuencia de su historia evolutiva, condicionada por la tectónica de placas.

La biogeografía (estudio de la distribución actual de los seres vivos en las distintas zonas del planeta) muestra que una especie aparece en un determinado centro de origen (zona más o menos grande) y a partir de ahí se extiende hasta que una barrera física, climática, ecológica (competencia, falta de alimento, depredadores) lo impide.

Así se explica la distribución de los marsupiales en Australia al quedar aislada desde el Cretácico. La competencia con los placentarios los eliminó en la mayor parte del planeta. En Suramérica, tras la unión con Norteamérica, la mayor parte desapareció, excepto algunas especies de zarigüeyas.

La presencia de cocodrilos se centra en los continentes que formaban parte de Gondwana mientras que en lagunas islas, como en las Galápagos, la ausencia de mamíferos se debe a que nunca las alcanzaron (salvo por la acción humana).

  • Pruebas anatómicas

Los órganos homólogos son aquellos que tienen la misma estructura básica y el mismo origen embrionario, aunque difieran en su función. El hecho de que varias especies tengan órganos homólogos indica un mismo origen. Las diferencias estructurales son debidas a la evolución divergente.

Los órganos análogos son aquellos que teniendo una misma función y cierta semejanza difieren en su estructura interna y en su origen embrionario. El hecho de que varias especies tengan órganos análogos indica que tienen distinto origen. Las similitudes son debidas a la evolución convergente.

 

Los órganos vestigiales son órganos homólogos que en algunas especies aparecen muy reducidos y no desempeñan ninguna función. Ej. serpientes con huesos de cadera; el apéndice o el coxis en humanos, etc.

 

  • Pruebas embrionarias

La ontogenia de un organismo (las distintas etapas por las que pasa durante su derarrollo embrionario) es una recapitulación (repetición) de su filogenia (desarrollo evolutivo de la especie de forma condensada)

 

  • Pruebas bioquímicas y genéticas

Comparando las cadenas de ADN. Dos especies cercanas evolutivamente tienen sus cadenas de ADN más parecidas entre sí que aquellas que son más distantes.

El estudio bioquímico ha revelado homologías bioquímicas más profundas que las homologías anatómicas. La similitud bioquímica de los seres vivos es uno de los rasgos más notables de los seres vivos. Demuestra el origen común de todos los seres vivos.

A partir de la comparación de las secuencias de aminoácidos de una misma proteína en especies diferentes se deduce el grado de parentesco entre dos especies cualesquiera y la posibilidad de hacer árboles filogenéticos con mucho detalle. Las relaciones evolutivas así encontradas coinciden en líneas generales con los deducidos mediante estudios clásicos.

Además, el análisis de las diferencias de determiandas moléculas ha permitido calcular las tasas de mutación o cambio por unidad de tiempo. Muchos genes o proteínas constituyen relojes moleculares porque su tasa de evolución (o de mutación) es relativamente contante a lo largo de periodos largos. Como cada gen presenta una tasa de mutación específica, pueden utilizarse diferentes genes para medir un mismo acontecimiento. Así se puede calcular el tiempo transcurrido desde que se separaron dos especies. Ej.: en la albúmina se producen 2,5 sustituciones por cada millón de años. Puesto que la albúmina humana y la de chimpancé difieren en 12 aminoácidos, se deduce que ambas especies se separaron hace unos 5 millones de años.

 

Chimpancés, gorilas y orangutanes tienen 48 cromosomas (2n), mientras que los humanos tenemos 46. El cromosoma humano número 2 pudo originarse por la fusión de dos cromosomas que en el linaje de los chimpancés permanecieron separados.

Los chimpancés y los humanos compartimos el 98,7% de los genes. El 1,3% restante es el que determina las diferencias entre las dos especies.

 

 

LA EVOLUCIÓN HUMANA

Los humanos somos animales mamíferos del orden de los primates, grupo que se originó hace 60 m.a.
Los primeros eran pequeños, insectívoros y arborícolas.
Hace entre 20 y 25 m.a. se originó la familia de los póngidos (grandes simios antropomorfos, gorila, chimpancé y orangután) y posteriormente la familia de los homínidos (que agrupa a los primates humanos, Australopithecus y Homo)
Los humanos actuales, Homo sapiens, somos los únicos homínidos vivos.
 

Dian Fossey
 

Jane Goodall
 

 

Los primeros homínidos se formaron hace unos 5 - 6 millones de años. Fue el momento en el que evolutivamente nos separamos de los antropomorfos.

Los datos actuales apuntan que hace unos 8 millones de años se produjeron cambios que afectaron al clima de África Oriental. Existen dos hipótesis sobre las posibles causas:

  • La formación del Valle del Rift y el levantamiento de la cadena montañosa que forma su borde oriental debido a la tectónica de placas. Como consecuencia la selva tropical que existía en la zona queda dividida en dos: la zona occidental mantuvo su clima, mientras que la zona oriental fue privada de la mayor parte de las precipitaciones que recibía, dando lugar a ecosistemas de tipo sabana. Ello provocó un aislamiento de las poblaciones de la zona.
    • los que quedaron en la región occidental, al mantenerse el medio arborícola, dieron lugar a los primates antropomorfos.
    • los que quedaron en la región oriental debieron adaptarse al nuevo entormo y dieron lugar a los homínidos.
  • La gran altura que alcanzó la cordillera del Himalaya produjo cambios en la dinámica atmosférica que convirtió en África algunas selvas en sabanas.

La lenta transformación de los ecosistemas obligó a los homínidos a bajar de los árboles para alimentarse en el suelo. El nuevo nicho ecológico que estaban adoptando produjo cambios anatómicos importantes dirigidos a la adquisición del bipedismo. La marcha bípeda tenía grandes ventajas en el suelo:

  • Las extremidades anteriores quedaron libres por lo que podían transportar el alimento fácilmente de un lugar a otro.
  • Aumentó la capacidad de manipular con las manos los objetos
  • El aumento de altura permitió mirar por encima de los arbustos para controlar a los depredadores.
  • Se redujo la exposición del cuerpo al Sol

Todos los cambios anatómicos que se produjeron para mejorar la bipedestación fueron dificultando la capacidad de subir a los árboles.

La liberación de las extremidades anteriores permitió el manejo de instrumentos. La construcción de instrumentos impulsó el proceso de hominización al potenciar el desarrollo del encéfalo en un proceso de "diálogo evolutivo mano-cerebro". El modo de vida basado en el empleo de instrumentos líticos potenció la evolución cerebral.

La fabricación de instrumentos que compensaban a falta de garras y de colmillos permitió que los primeros homínidos se convirtieran en cazadores-recolectores. Los instrumentos permitieron penetrar la piel de los animales y despellejarlos, despedazar la carne, raspar la madera, etc.

Hace entre 500.000 y 750.000 años los homínidos empezaron a utilizar el fuego. El fuego les proporcionó una extraordinaria ventaja en el medio natural al servir para:

  • ahuyentar a los depredadores
  • calentarse, ampliando su distribución geográfica
  • calentar la comida y ablandarla, reduciendo el tiempo empleado en comer
  • potenciar la vida social alrededor del mismo por la noche, disipando el miedo a la oscuridad y potenciando la comunicación entre los miembros del grupo.

El proceso de cefalización permitió que los humanos fuesen cada vez más conscientes del funcionamiento del medio en que vivían. Y en un momento fueran conscientes de la muerte. A partir de aquel momento surgirán prácticas, objetos simbólicos y rituales que aparentemente nada tienen que ver con la supervivencia, pero que darán seguridad al grupo y lo cohesionarán.

Durante el proceso de la evolución humana (hominización) se fueron desarrollando los siguientes caracteres biológicos:

  • La posición erecta: bipedismo o bipedestación

La marcha bípeda y el mantenimiento vertical del cuerpo requieren profundos cambios en la musculatura y el esqueleto de los precursores simios:

  • El orificio occipital se desplaza hacia la base del cráneo
  • La columna vertebral adopta una doble curvatura (en S). En los antropomorfos sólo hay una curvatura.
  • La pelvis se ensancha y se acorta para soportar el peso del cuerpo
  • El fémur se orienta hacia el interior, evitando el giro del cuerpo al andar (los antropomorfos lo orientan en todas direcciones)
  • La articulación de la rodilla cambia para andar sin las piernas flexionadas
  • El dedo pulgar del pie deja de ser oponible, disponiéndose de forma paralela al resto. El pie pierde su capacidad de aprehensión.
  • Las extremidades anteriores se acortan al no tener que soportar el peso corporal.
  • Los glúteos, que mantienen la posición bípeda, se desarrollan. Se convierten en el mayor músculo del cuerpo.

Con el bipedismo se consigue:

  • Liberar las manos: se pueden transportar alimentos, objetos o a las crías
  • Ver el horizonte por encima de la vegetación
  • Reducir la superficie expuesta al sol, reduciendo las pérdidas hídricas por evaporación. Efecto similar tendría la reducción de la capa de pelo.
  • El aumento de la capacidad craneana

El humano moderno tiene un volumen cerebral entre 1.300 y 1.400 cc, el triple que Lucy, muy importante en el proceso de hominización.
Pero se generaron algunos problemas, como la salida del feto a través del canal del parto.
Un chimpancé o un gorila tienen un parto fácil, ya que su pelvis es ancha en relación a la cabeza de la cría.
La adaptación al bipedismo implicó un estrechamiento de la pelvis y el incremento del tamaño cerebral vino a aumentar la dificultad del parto.
Canal del parto

 

Hace 1,5 m.a. la capacidad craneal alcanzó los 850 cc, acercándose al límite para pasar por el canal del parto. Sin embargo el proceso de cefalización continuó.
El cerebro del chimpancé tiene al nacer unos 300 cc y hasta que es adulto su tamaño aumenta un 50%. La especie humana tiene al nacer un volumen cerebral de 350 cc, similar al del chimpancé, pero se incrementa a lo largo de su vida un 400%.
Si los humanos pudieron incrementar el tamaño del cerebro fue a costa de adelantar el parto y tener unas crías prematuras, más dependientes de la madre durante mayor tiempo.
El nacimiento prematuro tiene importantes consecuencias biológicas:

  • Un prolongado cuidado de las crías
  • Un largo periodo de dependencia de la madre. Le proporciona alimentos, protección y aprendizaje
  • Establecimiento de fuertes relaciones afectivas entre los individuos: se produce una cohesión de las sociedades, desarrollando estrategias de caza y supervivencia.
  • Se produce una presión selectiva para que aparezca y se desarrolle el lenguaje y el pensamiento simbólico.
  • Se desarrollan conductas extrañas que no aparecen en otros animales y que aparentemente son inútiles:
    • Pintar animales en las paredes
    • Enterrar a los difuntos

 

  • La mano prensil capaz de manipular objetos

Las extremidades anteriores, al quedar liberadas de la locomoción, se acortaron. El pulgar aumentó de tamaño, así como el grosor de las falanges terminales, lo que hizo una mano mucho más precisa en las manipulaciones.

  • La aparición del lenguaje articulado

La capacidad de hablar depende de un gen (FOXP2) que controla la arquitectura cerebral, los músculos faciales y el aparato de fonación. Solamente hay dos diferencias entre el gen FOXP2 de los humanos y el de los chimpancés, suficientes como para que se produzcan las grandes diferencias en relación al lenguaje entre ambas especies. Además se produjo un descenso de la laringe y una elevación de la bóveda palatina. Parece que la capacidad para hablar se tiene desde hace al menos 900.000 años.

  • Pérdida del pelo corporal

La adaptación a la vida de cazador produjo la pérdida de la mayor aprte del pelo corporal. La refrigeración del cuerpo como mecanismo para la eliminación del exceso de calor necesita que se favorezca la evaporación (sudor). Ello produjo que el pelo corporal fuese desapareciendo de la mayor parte del cuerpo. se mantuvo en la cabeza para protegerla de los rayor solares, así como en las axilas y el pubis, como mecanismo de comunicación sexual tanto visual como olfativo.


 

 

Australopithecus

El término significa simio austral como referencia a Sudáfrica, donde se encontraron los primeros fósiles

  • Presentaban rasgos intermedios entre los monos antropomorfos y los humanos.
  • Vivían en zonas de monte alto y sabana. Quizás las formas primitivas todavía vivían en zonas boscosas
  • Estatura pequeña, entre 1,10 y 1,50 cm
  • Piernas cortas en relación a los brazos
  • Caminaban erguidos, ya que presentaban unas tibias anchas y carecían de la cavidad del húmero donde encaja el cúbito que presentan los chuimpancés (debido a que andan apoyándose en los nudillos). su bipedismo queda demostrado por las pisadas de Laetoli.
  • La capacidad craneana aumenta desde 450 cc en las formas primitivas hasta los 700 cc.
  • Quizás los primeros fueran vegetarianos y carroñeros ocasionales. Mandíbulas robustas. Posiblemente los más primitivos utilizaban piedras para abrir frutos, defenderse. Ello generaría una presión selectiva impulsora del bipedismo y de la reducción de los caninos.
  • Los australopitecos se fueron adaptando a un ambiente cada vez más abierto pues las sabanas reemplazan a los bosques y el clima se torna más árido.
  • Los australopitecos se extienden por África oriental y dan lugar a diferentes líneas evolutivas. A partir de alguna de las formas de australopitecos próximas a Australopithecus africanus surge hace unos 2 millones de años el género Homo.
  • Lucy es el esqueleto fosilizado casi completo de un homínido perteneciente a la especie Australopithecus afarensis, de 3,2 millones de años de antigüedad, descubierto en Etiopía.
 
   

 

Las especies incluidas en el género Homo se caracterizan por incluir homínidos capaces de elaborar herramientas de piedra.

Las investigaciones paleontológicas demuestran que la evolución del género Homo es más compleja de lo que se creía. Aún estamos lejos de saber realmente qué pasó.

Homo habilis

  • Es la especie de Homo más antigua conocida.
  • Vivió hace entre 1,8 y 1,6 millones de años.
  • Capaciada craneana de unos 700 cc.
  • Caminaban erguidos. Su pie era semejante al de los humanos actuales.
  • La mano era parecida a la actual, lo que le permitió trabajar la piedra.
  • Fue contemporáneo de Paranthropus boisei y Paranthropus robustus.
  • Nunca salió de África.
  • Dio lugar a Homo ergaster

 

Homo ergaster
  • Vivió hace entre 1,6 y 1,3 millones de años.
  • Capacidad craneana entre 800 y 850 cc.
  • Eran cazadores-recolectores. Cazaban mediante el uso de armas sencillas.
  • Usó el fuego, pero se consideran demasiado primitivos como para iniciarlo.
  • Practivcaban el canibalismo.
  • Es el primer homínido que abandona el continente africano, extendiéndose por Asia. Presenta una amplia distribución geográfica.
  • Dará lugar a dos nuevas especies: Homo erectus en Asia y Homo antecessor en África-Europa

 

Homo erectus
  • Aparece hace 1,6 millones de años y desaparece hace unos 30.000 años.
  • Para algunos científicos Homo ergaster y Homo erectus son la misma especie.
  • Controlaban el fuego.
  • Capacidad craneana entre 800 y 1200 cc.
  • Incluye a los fósiles conocidos como el Hombre de Java y el Hombre de Pekín
  • Homo erectus desaparecerá ante la presencia de Homo sapiens

Homo antecessor
  • Es la especie homínida más antigua que se extendió por Europa.
  • Sus restos fueron localizados en el Yacimiento de Atapuerca (Burgos)
  • Vivió hace más de 900.000 años en Europa habitando zonas boscosas. desapareció hace unos 350.000 años
  • Era cazador recolector y utilizaba herramientas de hueso y madera.
  • Tenía 1000 cc de capacidad craneal.
  • Es considerado el antepasado común de las dos últimas especies de homínidos, Homo sapiens y Homo neanderthalensis. Hace algo más de un millón de años, una población de Homo antecessor salió de África y colonizó Europa. Allí evolucionó hasta originar Homo neanderthalensis. Simultáneamente, las poblaciones de Homo antecessor que permanecieron en África evolucionaron hasta dar origen al humano moderno, Homo sapiens.
 
 

 

Homo heidelbergensis

  • Posiblemente realizó los enterramientos más antiguos.
  • Vivió entre hace 500 000 y 180 000 años en Europa. Colonizó todo tipo de ambientes.
  • Era omnívoro, con una estructura corporal robusta. Fabricaba herramientas de piedra.
  • Tenía una capacidad craneal entre 1.100 y 1.390 cc.

 

 

 

Homo neanderthalensis

  • Apareció hace unos 520.000 años y desapareció hace unos 28.000.
  • surgieron y se extendieron por Europa y Oriente Medio
  • Caja craneana ligeramente superior al del Homo sapiens: 1.600 cc
  • Robustos, corpulentos, fuerte musculatura, de 1,60 metros de altura.
  • Ha aprendido a hacer fuego y lo utiliza para cocinar el alimento, para defendarse y para cazar.
  • Utilizan las pieles de los animales apra vestirse y abrigarse
  • Enterraban a sus muertos, tenían ritos funerarios y ponían ofrendas en las sepulturas: iniciaron prácticas religiosas relacionadas con la creencia en el "Más Allá".
  • Homo neanderthalensis y Homo sapiens fueron contemporáneos y coexistieron en un mismo especio durante mucho tiempo. Pero Homo neanderthalensis se extinguió hace unos 28.000 años y Homo sapiens se extendió por todo el planeta. Los neandertales eran excelentes cazadores, pero realizaban una caza muy especializada, poco dada a adaptarse a los grandes cambios ecológicos que se estaban produciendo en el medio europeo.

 

 

 

Homo sapiens

Aparece hace unos 200.000 años en África.

Homo sapiens salió de África hace más de 100.000 años y se extendió por todo el planeta:

  • Llega a Oriente Medio hace unos 100.000 años (y se encuentra con Neanderthal que huía hacia el sur de la glaciación que se abatía sobre Europa).
  • Alcanza Europa Occidental hace unos 45.000 años. Ante la presión ejercida por la nueva especie, Neanderthal se va retirando hacia zonas periféricas de su área de distribución, como la Península Ibérica o las zonas más inhóspitas, desapareciendo hace unos 28.000 años.
  • En Asia se encuentra con Homo erectus, que desaparece hace unos 30.000 años mientras sapiens (más inteligente, con capacidad de comunicarse, con capacidad de desarrollar mejores instrumentos y armas) se expande por el continente.
  • Llega a Australia hace unos 45.000 años, en rústicas balsas de juncos.
  • Alcanza América hace 15.000 - 20.000 años, cuando el descenso del nivel del mar provocado por las glaciaciones provoca que América y Eurasia estén unidas por el Puente de Bering. Desde allí avanzaron hacia el sur por todo el continente.

 

 

 

Durante el Paleolítico Inferior (que se extiende desde la aparición del hombre hasta hace 150.000 años) el hombre era cazador recolector, nómada, vivía en pequeños grupos, ocupaba cuevas, utilizaba el fuego, y aprendió a tallar los cantos de sílex para construir instrumentos líticos.

Durante el Paleolítico Medio (desde hace 150.000 años hasta hace 40.000 años) utiliza instrumentos líticos muy perfeccionados e inventa el útil compuesto (de piedra y madera) para construir hachas y lanzas.

Durante el Paleolítico Superior  (periodo que se extiende desde hace 40.000 años hasta hace 10.000 años), su aspecto es similar al actual (capacidad craneana de 1.500 cc, frente elevada, etc).

  • Es un cazador recolector muy eficiente que ha perfeccionado las técnicas de trabajo para fabricar instrumentos: cuchillos de piedra, objetos de marfil y hueso, hachas compuestas, lanzas (con palos de madera y puntas de diferentes materiales), agujas de hueso o de marfil, hilos y cuerdas de fibra vegetal o de tendón animal, cuero.
  • Desarrolla las artes plásticas en las cuevas desde hace más de 20.000 años. Parece probable que en muchas de estas cuevas se celebraran ritos mágicos y religiosos. Antiguamente a los sapiens que vivían en cuevas en Europa al principio del Paleolítico superior se les denominó con el término de hombres de Cromañón, aunque este término carece de validez científica.

 

 
Durante el Mesolítico (periodo comprendido desde hace 10.000 años hasta hace 8.000 años) el hombre inventa un arma formidable: el arco y la flecha (con puntas de sílex o de hueso). Y domestica el perro, lo que incrementará sus posibilidades de caza y le proporcionará gran tranquilidad al utilizarlo como vigilante.
 

Durante el Neolítico (periodo comprendido desde hace 8.000 años hasta hace 4.000 años) y debido al cambio climático producido hace unos 12.000 por el final de la Era Glaciar, se produjo una revolución cultural al generarse un clima más cálido.

  • Las poblaciones humanas se extienden por tierra y por mar. Se producen invasiones, intercambios culturales e hibridaciones entre diferentes poblaciones humanas.
  • El cazador recolector nómada se transforma en agricultor y ganadero arraigado en un lugar (especialmente en los valles del Nilo, Mesopotamia, valle del Indo, valles de Centroamérica,...). Aprende a cultivar las plantas y a domesticar animales. Es el comienzo de la agricultura y de la ganadería.

  • El aumento en la cantidad de alimentos proporcionados por la agricultura y la mayor seguridad que proporcionaban los poblados, provocaron un gran aumento de la población, una explosión demográfica en relación a épocas anteriores). Los poblados crecen.
  • La necesidad de utensilios en la vida sedentaria y la de calentar la comida hizo posible que surgiera la cerámica utilitaria que, rápidamente, se torna ornamental.
  • Al final del periodo se inventa la rueda.
  • Se construyen monumentos megalíticos con carácter religioso o funerario (dólmenes, menhires).
 
  • Es necesario delimitar y proteger los cultivos y corrales propios. La riqueza, en los pueblos sedentarios, puede acumularse sin límites.
  • El intercambio de materiales se hace muy importante: nace el comercio.
  • Al final del Neolítico, hace 4.000 años, se descubre la utilización de los metales y en algunas culturas aparece, como una necesidad de organizar el sistema social, la escritura. Con la escritura comienzan los tiempos históricos.